数字货币的掘金时代

比特币的价格也许会崩溃,其用户也可能转向另外一种数字货币,但可以肯定的是,将来一定会有某种数字货币对整个金融版图产生难以磨灭的影响。

尽管只是由电脑程序创造出来的“数字货币”,比特币却演绎了史上最疯狂的财富神话。从一度只值几美分,到4月lO日创下了266美元的历史纪录,短短几年内比特币身价暴涨近3万倍。然而随后几个小时,持有者的笑声也许还未结束,其便迅速崩盘,价格腰斩超过一半。如此疯狂的表现,不禁让人发问:比特币,这货到底是什么?

1999年,年仅18岁的肖恩·范宁(shawn Fanning)永远地改变了世界音乐产业。他开发的一种NqNapster服务可以让互联网用户之间共享音乐文件,从而不必再从唱片公司购买昂贵的唱片。此后,一连串的诉讼接踵而至,终于在2001年7月,肖恩·范宁无奈关闭了Napster。然而,Napste虽然遭到了“封杀”,但它的理念却以比特流(译者注;BitTorrent,是一种内容分发协议)以及其他的P2P文件分享形式存活了下来。如今,Napster品牌依然被一家合法的音乐下载服务所使用。

之所以会提到Napster是因为它可以帮助人们认识比特币——一种基于类似技术的数字货币。今年一月,1比特币大约价值15美元(为了方便小额交易,每个比特币还可以切割为10的8次方份,所以不会出现因总量不够而导致通货紧缩的情况)-。而截至4月11日,1比特币的价格已经达到179美元,使得市场上流通的比特币总价值高达20亿美元。由于社交媒体的大肆渲染以及塞浦路斯银行业危机的影响,比特币目前已然成为全球最热门的投资之一。

与Napster相似,比特币或许也会在一夜之间崩塌,但却会给人们留下一笔丰厚的金融“遗产”。实际上,在4月10日,比特币经历了大幅价格回调,其价格一度跌至原先一半。然而,比特币最重要的不是它的价格,专为比特币提供支付解决方案的创业公司BitPay创始人Tony Gallippi称,比特币最大的价值在于其简化了电子商务的支付流程。

比特币既非世界上唯一的数字货币,也不是最成功一个。美国《第二人生》游戏的玩家可以使用“林肯元”进行支付交易;中国腾讯QQ玩家可以使用“Q币”;而Facebook用户亦可售卖Credits。然而,与大多数传统货币和数字货币不同的是,比特币不依赖特定的中央发行机构,而是使用遍布整个P2P网络节点的分布式数据库来记录货币的交易。

比特币的“货币政策”由数学算法决定。新比特币需要用户自己去“开采”(俗称“挖矿”),也就是说,用户需要通过电脑解决复杂的数学难题并与其他淘金者相互竞争才能获得比特币。比特币本身仅仅是一个简单的字符串,因此它是一种完全去中心化货币,或者说,是一种数字金矿。

比特币的发明者中本聪(satoshiNakamoto)是一个神秘的黑客(也有可能是一群黑客)。2009年,中本聪发明比特币,后来在2010年就从互联网上消失了。比特币的早期使用者大部分都是一些爱好技术的自由主义者和一些热衷于挖掘虚拟金矿的极客,这些人意在摆脱政府的金融控制。在以比特币作为支付货币的交易市场中,最有名的就是“丝绸之路”(silk Road)——一个只有通过Tor匿名网络工具才能到达的灰色交易市场,主要从事非法交易。

而如今,一些合法的交易也渐渐开始采纳比特币,其中包括社交网站Reddit以及博客系统WordPress。不仅如此,比特币也吸引了越来越多商人的目光。像BitPay这样的企业提供比特币以现货价格兑换美元服务。此外,比特币的手续费比信用卡公司及银行要低,海外订单费用则更低。

然而,比特币的大众化依然有很长的路要走,加利福尼亚比特币交易及“钱包服务”提供商Coinbase的联合开发商FredEhrsam称。对于一般人来说,比特币使用起来比较难以上手,使用它们得需要一定的技巧才行。—不小心它们可能会被黑客盗走或者就像钞票放进洗衣机一样有去无回。在过去两年间,就曾发生了几起比特币交易盗窃及崩溃事件。

正因如此,近年来比特币业务开始进行了行业整合。目前,国际领先的比特币交易平台是日本的Mr.Gox,它由两名法国人经营,占据全球约80%的比特币兑美元交易市场。如果Mt.Gox不幸崩溃,那么比特币的美好前程也将因此断送。事实上,4月10日比特币价格猛跌是因Mt.Gox的软件故障所致,当时惊慌了不少的比特币用户。目前比特币的法律状态尚不清楚。3月18日,美国政府机构——金融犯罪执法网络提出建议监管比特币交易市场,这或许也表明比特币交易不会被叫停。

技术问题同样需要解决,比特币专家麦克·赫恩(Mike Hearn)说道。随着越来越多的用户的加入,比特币交易平台需要处理的数据也越来越多(验证每个比特币的所有权),平台的网络速度也会因此被拖慢。技术补丁可以解决问题但却很难部署:因为所有的用户都要升级他们的比特币钱包和“挖矿”软件。赫恩担心发展速度过快会不利于比特币本身的长远发展。

但比特币面临的真正威胁是竞争。比特币的拥护者认为,与传统法定货币不同的是,比特币不能随心所欲地创造出来。的确如此,但新的数字货币或许可以。因此,市场上也涌现出不少的替代币种。比特币的克隆产品莱特币(Litecion)就是一例。目前,莱特币的使用范围还仅限于少数的铁杆级极客,但最近其价格也开始飙升。有人曾谣传莱特币不久将会登陆Mt.Go交易平台。

另外,Ripple也是一个不错的替代方案。Ripple比比特币好用,硅谷创业家及OpenCoin联合创始人克里斯·拉森(Chris Larsen)称。比特币交易一般需要十分钟完成,而Ripple则仅需几秒钟便可完成交易。Ripple的来历则更加简单透明,没有一点神秘色彩,也不会与犯罪及其他可疑活动有任何瓜葛。

OpenCoin预计在今年5月开始发行Ripple虚拟货币。OpenCoin一次性发行1000亿个Ripple虚拟货币并承诺永不增发。为了推动新货币的发行,OpenCoin计划赠送75%的货币供应。所有的比特币用户均可免费领取Ripple,而任何开通OpenCoin账户的用户也将获取一定数量的Ripple。

OpenCoin剩下的25%的Ripple货币用于刺激Ripple的发展:Ripple价值越大,OpenCoin公司的投资者套现的回报就越大。4月10日,包括美国著名投资公司安德森·霍洛维茨(Andreessen Horowitz)在内的一些蓝筹风险投资公司宣布参与投资OpenCoin。

如果Ripple获得外界认可,那么更大的金融玩家或许会加入虚拟货币“战场”。类似Visa这样的企业将会创建自己的廉价即时国际支付系统,Gallippi说道。又或者,将来某个国家也会推出这种算法货币呢?

到那个时候,比特币或许已经“破产”了。不过假如真有此事发生,那么比特币的创始人也会成为肖恩·范宁这样的历史人物。Napster和其他的文件共享服务已经迫使音乐产业接受类似iTunes和Spotifv这样的在线音乐服务。比特币的价格也许会崩溃,其用户也可能转向另外一种数字货币,但可以肯定的是,将来一定会有某种数字货币对整个金融版图产生难以磨灭的影响。(译自《经济学人》)

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