元宇宙新经济的裂变及可能趋势

自二十世纪四十年代至今,人类社会数字化发展已经走过了七十多年的历程,特别是从二十世纪七十年代开始,在互联网、大数据、人工智能等一系列数字技术的推动下,人类社会发生了翻天覆地的变革。互联网实现了人与人之间的普遍连接,大数据形成了对现实社会的精准采样和数字积累,人工智能形成了高度自动化处理数据和模仿人类智慧的能力。这一切,都为元宇宙的诞生奠定了技术和社会变革的基础。

所谓元宇宙,就是通过数字技术构建的高度沉浸式的虚拟宇宙。这并不是一个全新的概念,自人类开始数字化转型起,通过数字技术构建虚拟空间和社会的类似设想已经层出不穷。这类设想之所以长期没有成为社会系统性的焦点,其原因在于技术上的不成熟和社会准备的不足。而近来元宇宙成为整个人类社会高度关注的热点,标志着实现元宇宙的相关技术已相对成熟,其出现具有必然性。今天的人类社会已经基本做好了迎接和走入元宇宙时代的历史准备。

迄今为止,人类社会已经有了数万年的文明史。从人类文明技术进步的角度来看,其核心思路是不断扩展征服自然的能力,强化人类自身的能力和社会组织结构并提高人类自身生活的舒适度。

遵循这一思路,对基本劳动工具的改进、对食物和能源的优化利用、交通和通讯方式的一系列变革等逐渐在人类漫长的文明进化历程中被发明创造出来,人类的生产力和社会组织结构不断强化,并反过来促进了人类自身能力的发展和生活品质的提高。在这样的基本逻辑驱动下,数字技术的出现成为一种必然。从本质上讲,数字技术旨在大幅度提高人类逻辑运算和通讯的能力,从而能够极大程度上减轻和替代人类的脑力劳动以及脑力与体力结合的复杂劳动。

在数字技术的驱动下,从点(计算机)到线(通讯)再到面(互联网),逐渐织起了一张覆盖全社会的数字逻辑计算与通讯的网络。在网络的基础上,随即产生了大规模的对传统真实社会的数字化采集和采集驱动,这就形成了大数据。而对大数据的分析又进一步提升了算法的分析能力并借鉴人类大脑的神经网络结构形成了人工智能,从而进一步形成了智能互联网。

人类社会互联网的建设极大地增加了人类自身获取信息的能力,加快了社会内部的组织与整合,优化了社会内部的资源分配,并通过与物理生产生活设施的连接形成了更为强大的物质生产能力,进而向全社会提供了更为丰富的物质产品并促进人与人之间更为紧密的社交和心理连接。换言之,网络在促进人类社会生产力提高的同时,构造了一个虽然无形但是同样有效的致密的社会空间。

在网络空间中,人类通过人机界面从事大量的生产性劳动和生活性、社交性活动。因此,在元宇宙之前,人类其实就已经构建了这样的技术与社会结构。而元宇宙的出现只是进一步通过虚拟现实技术和相关传感器技术,将原本无形之网和空间变得更为具体、精确和逼真,从而完成数字技术从点到线到面到体的技术进化。因此,从这个意义上讲,元宇宙的产生是数字技术发展的必然结果。

当前,尽管传统经济模式还有很大的增长空间,世界范围内低收入国家和低收入人群依然大量存在,这意味着传统经济模式还大有可为;但从另一个角度,也就是从能够提供的产品模式出发,我们可以看到,传统经济形态的发展已经接近其自身的饱和点。

本质上来讲,经济系统的功能就是为人们提供各种各样的物质和精神产品,满足人们的物质和精神需求。而在一个技术阶段或者一种经济形态下,经济系统能够提供的产品类型是相对有限的,要受到基本的物质空间、技术能力和人们需求的共同限制。因此,在一定的技术条件下,随着经济系统能够提供的产品类型不断丰富,其自身就会逐渐临近产品类型的饱和点,也就是说,市场上不再有新品类的产品出现,这也意味着这种经济模式已濒临饱和。

正因为传统经济模式已经濒临饱和,所以数字技术兴起后,迅速被应用于对传统经济的改造上。二十世纪五十年代以来尤其是九十年代后,数字经济成为重要的经济发展驱动力量。元宇宙作为数字技术发展的最前沿,将进一步开创一种基于元宇宙的新经济形态。

新空间的发现是经济发展最为直接和强烈的促动因素,如同十五世纪地理大发现促使其后工业革命的诞生一样,元宇宙通过构建高度拟真、沉浸式的新的虚拟空间,为传统上受物理空间限制的经济体系打开了一个广阔的数字天地。各种真实社会中的经济系统和产品服务,理论上都可能在这一数字空间中实现映射,这也就产生了新的不断生产虚拟数字产品与服务的强烈动机和实现基础。

无数受制于物理空间限制的新的城市、新的景观、新的产品、新的服务,都可以在元宇宙中得以实现。这为备受空间限制的现实经济单元创造了更大的经济活动领域。因此,元宇宙不是一个单纯的、封闭式的单一虚拟数字产品,而是一个完整的数字空间系统,这意味着元宇宙不是由单一元宇宙公司提供的类似于现在的模拟仿真游戏一样的封闭体系,而是现实社会中几乎所有的经济单元都可以参与其中的庞大经济结构。就这一点而言,元宇宙或将为今日所有的经济单元打开一扇通向新世界的大门。

元宇宙的核心要点是要实现完美的人机接口,消除人类与数字世界的界面隔阂。这就需要包括视觉、听觉、嗅觉、味觉、触觉在内的全方位的感知仿真系统或者直接连接神经系统的脑接口系统。无论是对感知的模拟还是直接接入神经系统,都意味着需要大量新的数字技术和产品。

目前的元宇宙还停留在非常原始的阶段,其关键在于缺乏丰富逼真的各种场景,这既包括生活性场景也包括生产性场景,而在元宇宙中搭建高度逼真化的场景同样也需要大量的人力和算力的投入,也需要相对专业的各种企业和人才。三是元宇宙内部能够提供的各种数字产品和服务。元宇宙的成败完全取决于其能否具有实质性的丰富活动,使得人们接入元宇宙是一件既具有经济价值又具有学习、社交、娱乐等价值的活动。以上三类产品服务形态,都是现有经济系统所不具备的和需要大量研发投入的新领域。

元宇宙不但将形成新的经济空间和新的产品服务类型,由于其高度的组织性,同样也将形成对现实经济组织体系的改造和优化。工业时代的经济体系虽然具有集约、高效、批量化的特点,但其缺陷也很明显,就是由于生产与市场分离导致无效生产和浪费很多,从而形成了经济的周期性震荡现象,通俗来说就是经济的周期性危机。

因此,数字技术自诞生以来,就立刻被应用于对工业组织和经济体系的改造。网络经济极大消除了生产端与消费端之间的隔阂,促进了全经济体系的信息共享,极大降低了市场交易成本,促进了生产布局的分散化,提高了生产的针对性,以及通过柔性和先进制造技术满足不断增强的个性化需求。而元宇宙由于进一步创造了新的数字经济空间和生产交易体系的数字映射,因此将进一步打破传统工业体系不得不依赖于地理时空形成的布局和生产组织约束。通过元宇宙形成的数字工厂和交易体系,可以将整个地球的所有生产单元有效地组织起来,形成全球同步的生产和交易。

资本方、科研人员、企业的管理者和劳动者可以通过逐渐普及的元宇宙接入端口实现对虚拟数字设备的操作,并通过数字孪生机制形成对真实设备的远程控制。而全球的消费者也同样可以在元宇宙中进行同步的消费和订制,从而形成一种横跨全球的同步生产交易体系。由于元宇宙体系远超真实社会的信息传递能力,这将是人类经济系统的完美的组织形态。

综上所述,元宇宙是当前经济和社会发展的一个新领域,将开创新的经济空间、新的产品服务形态和新的经济组织体系,从而拉开新经济阶段的大幕。围绕元宇宙的研发和建设,将出现新的经济社会增长点并助益于传统产业的升级。对元宇宙的发展引导要注意加强与现实经济的连接,同时做好现实社会的有效治理,从而避免可能产生的虚拟化陷阱。总体而言,围绕元宇宙的经济发展大有可为。

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